No todos los virus son malos para nuestra salud

Ciencia – infectología

EN POCAS PALABRAS

La categoría llamada Reflexiones está dirigida a traer información periodística e histórica actualizada sobre salud, ciencia, cultura y tecnología de medios de comunicación escritos de todo el mundo. Respaldada en sus definiciones didácticas por portales especializados en esos temas.

Conservando en lo posible el orden del formato de las entradas (datos textos y créditos), traeré en esta categoría la información sintetizada de los hechos más destacados y valiosos para el conocimiento necesario de los temas que se tratan.

DEFINICIÓN DE NÚMERO VIRUS

¿Qué son los virus?

Los virus son una especie de agentes parasitarios microscópicos y acelulares (que no están hechos de células), capaces de reproducirse únicamente en el interior de una célula hospedadora, por lo general valiéndose de sus mecanismos de replicación genética y ocasionándole daños en el proceso.

Los virus son capaces de infectar cualquier forma de vida, desde animales y plantas hasta bacterias y otros virus (virófagos), y existen en todos los ecosistemas terrestres, siendo la forma biológica más abundante conocida: se han descrito más de 5000 especies de virus desde su descubrimiento en 1899, pero se estima que podrían existir millones de ellos.

El origen de los virus es incierto, ya que existen diversas teorías al respecto. Algunas suponen que podrían haber evolucionado a partir de plásmidos (fragmentos de ADN de vida libre), y otras que podrían provenir de bacterias u otros organismos celulares, a pesar de que su estructura es mucho más simple que la de éstos.

En lo que sí están de acuerdo los virólogos es que se trata de organismos muy primitivos en la historia de la vida, a pesar de que no existen registros fósiles virales. Las especies de virus conocidas y preservadas datan de hace no más de 90 años. Por otro lado, los virus poseen una enorme capacidad de mutación, lo cual lo hace enormemente adaptables y cambiantes.

Joachim Frank: el Nobel que hizo bellos a los virus?


RESEÑA DE ESTA INFORMACIÓN

Con el ánimo de aportar información científica (que es la mejor defensa) sobre el coronavirus, este artículo de la BBC trata el tema de los virus, principales causantes de esta enfermedad.

Este artículo firmado por Cynthia Mathews, quien es investigadora asistente de la Universidad de Carberra, Australia, me parece interesante porque no enseña algo sobre estos microorganismos, tan de moda por esta pandemia que no azota hoy en día en todo el mundo.



DATOS PARA TENER EN CUENTA CON ESTA INFORMACIÓN

Mi propósito es explicarte, en apartes, qué son los virus, su morfología y proceso de infección. Además, sus características, clasificación y modo de transmisión. Dejo los enlaces que trae esta reseña para que tengas más información de este tema.

Los virus son una especie de agentes parasitarios microscópicos y acelulares (que no están hechos de células), capaces de reproducirse únicamente en el interior de una célula hospedadora.

El tamaño de la mayoría de los virus es tan diminuto que no pueden observarse a través de un microscopio óptico.

Existen cuatro formas posibles de virus: helicoidal, icosaédrica, envoltura, complejos.

El proceso de reproducción de los virus comprende diversas etapas y tiene lugar dentro del organismo infectado y específicamente dentro de cierto tipo de células (selectividad infecciosa). Estas etapas son: adhesión, penetración, replicación, liberación.

Se han identificado varios tipos de virus de acuerdo al tipo de material genético que poseen y el método de replicación que utilizan en el interior de la célula: Virus ADN. que puede ser: bicatenario y monocatenario. y el virus ARN. que tiene identificados cinco subtipos: bicatenario, monocatenario positivo, monocatenario negativo, monocatenario retrotranscrito.  

Los virus poseen un período de vida relativamente breve, dado que su existencia entera está dedicada a la identificación e infección de células propicias. Sin embargo, las infecciones virales pueden ser pasajeras o crónicas, curables o fulminantes.

Las enfermedades producidas por virus en el hombre son abundantes.

A lo largo de la historia ha habido numerosas pandemias de origen viral que han costado numerosas vidas humanas, como la varicela, el ébola, el dengue o la fiebre chikunguña.

La transmisión viral depende en gran medida del tipo de enfermedad del que se trate, pudiendo contagiarse de un individuo sano a otro, directamente, mediante el intercambio de fluidos (contacto sexual, transfusiones sanguíneas o incluso a través de la tos y el contacto directo con la piel infectada); o indirectamente, a través de un intermediario (un mosquito, una pulga, una mordedura de animal, etc.).

Dado que los virus no responden a los antibióticos, en muchos casos el único tratamiento posible es el reposo y tratar los síntomas para evitar complicaciones mayores.

Muchos virus pueden ser empleados por la tecnología humana con distintos fines, que van desde control de pestes, armas biológicas o actores biológicos en la industria médica y en la nanotecnología.

Existe debate respecto a si los virus son o no seres vivientes, dado que poseen características semejantes a la vida (como el material genético) y son dependientes de células vivas para sintetizar sus proteínas, pero difieren de incluso las bacterias más primitivas en que son infinitamente más simples.

TEXTO DE LA TRANSCRIPCIÓN DE ESTA INFORMACIÓN

Coronavirus: por qué no todos los virus son malos para nuestra salud

Cynthia Mathew*The Conversation

Algunos virus, conocidos como fagos, pueden matar bacterias dañinas.

Los virus son conocidos principalmente por su naturaleza agresiva e infecciosa.

Es cierto, la mayoría de los virus crean una relación patogénica con el organismo portador -lo que significa que causan enfermedades que van desde una leve gripe hasta serias condiciones respiratorias (como las producidas por el actual brote de coronavirus).

Estos virus operan invadiendo una célula del organismo portador, apoderándose de la maquinaria celular para crear nuevas partículas virales que infectan a más células y causando enfermedad.

Pero no todos son malos. Algunos virus pueden matar bacterias, mientras otros combaten virus más mortales. Así como tenemos bacterias protectoras (probióticos) en nuestro cuerpo, también tenemos varios virus que nos defienden.

Fagos protectores

Los bacteriófagos -o fagos- son virus que infectan y destruyen bacterias específicas (“fago” viene de una raíz griega que significa “devorar”). Se encuentran en la membrana mucosa que reviste los aparatos digestivos, respiratorios y reproductivos.

La mucosa reviste el interior del aparato digestivo entre otros sistemas del cuerpo.

La mucosa es un material espeso y gelatinoso que actúa como una barrera protectora contra la invasión de bacterias y defiende a las células subyacentes de infección. Estudios recientes indican que los fagos que están presentes en la mucosa hacen parte de nuestro sistema inmunitario natural, protegiendo al cuerpo humano de las bacterias invasoras.

Los fagos han sido utilizados para tratar la disentería, la septicemia causada por el estafilococo aureus (una de las bacterias más agresivas y resistentes a antibióticos), infecciones de salmonela o infecciones cutáneas desde hace casi un siglo.

Las fuentes iniciales de fagos incluían depósitos de aguas locales, tierra, aire, aguas residuales y hasta fluidos corporales de pacientes infectados. Los virus eran aislados de estas fuentes, purificados y utilizados para tratamiento.

Ha habido un renovado interés en los fagos a medida que enfrentamos una creciente resistencia de las infecciones a los medicamentos. Recientemente, se informó de un adolescente en Reino Unido que estaba a punto de morir, hasta que fagos fueron utilizados con éxito contra una seria infección que había sido resistente a los antibióticos.

Hoy día, los fagos son modificados mediante ingeniería genética. Las cepas individuales de fagos se ponen a prueba contra bacterias específicas y las más efectivas se purifican en potentes concentraciones. Éstas se almacenan en existencias de bacteriófagos (cocteles), que contienen una o más cepas de fagos y pueden actuar sobre una amplia gama de bacterias, o como bacteriófagos adaptados, que actúan sobre una bacteria específica.

Los fagos pueden ser modificados con ingeniería genética para atacar bacterias específicas.

Antes de iniciar el tratamiento, se toma una muestra con hisopo de la región infectada del paciente, se hace un cultivo en el laboratorio para identificar la cepa bacteriana y se pone a prueba con las existencias de fagos terapéuticos. El tratamiento puede aplicarse de manera segura por vía oral, emplearse directamente sobre lesiones o ulceraciones bacterianas, o incluso esparcirse sobre superficies infectadas. Actualmente se realizan pruebas clínicas para la aplicación intravenosa de fagos.

Infecciones virales beneficiosas

Contraer infecciones virales a temprana edad es importante para garantizar el desarrollo apropiado de nuestro sistema inmunitario. Además, el sistema inmunitario es estimulado constantemente por virus sistémicos que nos afectan a un nivel bajo pero suficiente para generar resistencia a otras infecciones.

Algunos virus con los que entramos en contacto protegen el cuerpo contra la infección de otros virus patogénicos.

Las enfermedades a temprana edad son importantes en el desarrollo del sistema inmunitario

Por ejemplo, los virus latentes (asintomáticos) de herpes pueden ayudar a las células asesinas naturales del cuerpo humano (células blancas sanguíneas específicas o linfocitos) a identificar células cancerígenas y células infectadas por otros virus patogénicos. Estos arman las células asesinas naturales con antígenos (sustancias externas que pueden generar una respuesta inmunitaria en el cuerpo) que las habilitan para identificar células tumorosas.

Esta es tanto una táctica de supervivencia de los virus para permanecer más tiempo dentro del organismo portador, como para eliminar la competencia de otros virus y evitar que le hagan daño al portador. En el futuro, las versiones modificadas de estos virus podrían ser utilizadas para actuar específicamente contra células cancerígenas.

El pegivirus humano o GBV-C (también conocido como virus de la hepatitis G) es un virus que no causa síntomas clínicos. Múltiples estudios han demostrado que pacientes con VIH que son infectados con GBV-C viven más tiempo, comparados a los pacientes que no lo reciben.

El virus ralentiza la progresión de la enfermedad al bloquear los receptores del portador requeridos para la invasión celular del virus y promueve la distribución de detectores de virus como interferones y citoquinas (proteínas producidas en la células blancas sanguíneas que activan la inflamación y extracción de células infectadas o patógenos).

En otro ejemplo, se ha demostrado que los norovirus protegen el intestino de ratones a los que se les había suministrado antibióticos. La bacteria intestinal protectora fue eliminada por los antibióticos dejando a los ratones susceptibles a las infecciones digestivas. No obstante, ante la ausencia de estas buenas bacterias, los norovirus pudieron proteger a sus portadores.

El futuro de los virus terapéuticos

Hay un mayor entendimiento de la función beneficiosa de los virus, aunque la ciencia de este componente viral todavía está en su infancia.

La tecnología moderna nos ha permitido entender más sobre las complejidades de las comunidades microbianas que forman parte del cuerpo humano. Además de las buenas bacterias, ya sabemos que hay virus beneficiosos presentes en los intestinos, la piel y hasta en la sangre.

Nuestro conocimiento de este componente viral todavía está en su infancia. Pero tiene enorme potencial en ayudarnos a entender las infecciones virales y, más importante aún, cómo combatir las infecciones dañinas.

También podrían arrojar luz sobre la evolución del genoma humano, las enfermedades genéticas y el desarrollo de terapias génicas.

CRÉDITOS

Textos y fotos de BBC noticias. (2020). (en línea).

Recuperado de www.bbc.com/mundo

Texto de datos para tener en cuenta de: Virus: características, clasificación, transmisión. (2020). (en lìnea).

Recuperado de {09/04/20}. www.caracteristicas.co/virus

La foto de la portada es de GETTY IMAGES